Le Duc de Richelieu d'Alexandre Roslin
Le duc de Richelieu
Louis François Armand de Vignerot du Plessis, Duc de Richelieu (1696-1788)

Voltaire rencontra Richelieu en 1718 et en 1722, commença une amitié profonde entre eux. Voltaire avait alors 28 ans et Richelieu en avait 26. Le duc était le petit-neveu du Cardinal de Richelieu, qui, étant Premier ministre, centralisa le gouvernement pendant le règne de Louis XIII au 17ème siècle et fit du Roi la seule source de pouvoir en France.

Richelieu devint membre de l'Académie en 1720 (probablement, parce que le Cardinal de Richelieu avait fondé l'Académie en 1644) et il entra au Parlement un an après. Voltaire cherchait l'amitié des membres de la noblesse comme un moyen d'une ascension sociale et l'un de ses buts était de devenir un membre de l'Académie française. Pour lui, c'était évident de cultiver cette bonne amitié.

Les talents de Voltaire comme poète, écrivain de pièces de théâtre et son esprit spontané faisaient de lui un hôte bienvenu dans les salons et dans la haute société.

En 1722, Richelieu et Voltaire commencèrent à passer du temps ensemble et Voltaire était fréquement l'invité de Richelieu dans ses résidences de Paris, Versailles et Fontainebleau, demeurant avec lui souvent pendant plusieurs mois.

De 1725 à 1729,le duc fut ambassadeur à Vienne et à son retour, il commença avec Emilie du Châtelet une liaison qui dura dix-huit mois. La relation de Voltaire avec commença en 1733, et il est probable qu'ils se soient rencontrés chez les d'Argenson et chez d'autres amis.

Voltaire aida à arranger le mariage de Richelieu avec la plus jeune fille de son vieil ami, le duc de Guise.

Les privilèges de la noblesse étaient associés aux participations militaires et Richelieu a combattu avec excellence dans plusieurs campagnes entre 1733 et 1758. En 1743, il fut nommé « premier gentilhomme de la Chambre » et il devint responsable des logistiques de beaucoup d'activités de la Cour.

En 1745, quand le Dauphin a été pour se marier avec l'infante Maria Teresa Rafaela d'Espagne, Richelieu chargea Voltaire d'écrire une pièce de théâtre pour cette occasion.

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Traduction de cette page par Ute Makhloufi et Josiane Pionnier /
Curel, France