Louis XIV par Rigaud Louis XIV

Né le 5 septembre 1638 à Saint-Germain-en-Laye en France
Mort le 1er septembre 1715 à Versailles, France

Louis XIV, appelé Louis le Grand ou le Roi Soleil, hérita du trône quand il n'avait que cinq ans. Enfant négligé, éduqué par des servantes, ce fut le Cardinal Mazarin qui gouverna le pays.

Louis n'avait que 9 ans, quand l'aristocratie et le parlement parisien se dressèrent contre l'autorité de la couronne en 1648.Pendant une période de plusieurs guerres civiles, Louis souffrit de pauvreté, de peur, d'humiliation et de faim. Il ne le pardonnera jamais ni aux aristocrates, ni au peuple. Au début de son règne, Louis XIV avait deux objectifs-le pouvoir et la gloire. Dans ses mémoires, il écrivit :

"Dans mon cœur, je préfère la gloire par dessus tout, même par-dessus la vie elle-même …L'amour de la gloire a la même subtilité que la plus tendre des passions … En exerçant une fonction complètement divine ici-bas, nous devons être insensible au désarroi qui peut la déstabiliser."

A l'âge de 23 ans, après la mort du Cardinal Mazarin, Louis XIV informa ses ministres qu'il avait l'intention d'assumer toutes les responsabilités du royaume. Il voulait tout contrôler et même le plus petit détail n'échappait pas à son attention.


Pour centraliser son contrôle, Louis XIV fit bâtir le célèbre et splendide château de Versailles et d'autres châteaux à Saint-Germain et à Marly. Comme des pensions et des punitions n'arrivaient pas à contrôler les nobles dans le passé, il les attira à la Cour où ils devaient se soumettre à l'étiquette et où ils étaient occupés par des jeux, des festivités, des parties de chasse et d'autres amusements. Il fit dépendre leur destin de leur capacité à lui plaire.

La France arriva à se suffire à elle-même en encourageant l'industrie. Avec l'aide de ministres capables, Louis XIV créa la marines de guerre et la marine marchande, une police moderne, fit construire des routes, des ports et des canaux.

Louis XIV fut un mécène des arts et créa l'Académie de peinture et de sculpture en 1655 et l'Académie d'architecture en 1671. Il attribua des pensions aux écrivains et leur ordonna de chanter ses éloges. La Cour spectaculaire de Louis XIV augmenta le prestige français au-delà de l'Europe. Les monarques étrangers essayaient de l'imiter et adoptaient même le français comme la langue acceptée à leur Cour.

Le désir de Louis XIV pour le pouvoir le mena à une série de guerres qui ont duré plusieurs années et étendu le royaume français. La construction des bâtiments extravagants à Versailles et les guerres quasi constantes furent payées par le peuple français sous forme de lourdes taxes et beaucoup de soldats perdirent leur vie sur les champs de batailles. Louis XIV mourut en 1715 à l'âge de 77 ans. Il avait atteint le pouvoir et la gloire désirés mais fut détesté par le peuple français au moment de sa mort.

Voltaire et Emilie du Châtelet sont nés tous les deux pendant le règne de Louis XIV. Le père d'Emilie était Introducteur des ambassadeurs à la Cour de Versailles et cette position la plaça parmi les plus hauts de la noblesse française.

Voltaire était particulièrement impressionné par Louis XIV qui honorait les poètes, les écrivains et les artistes et il lui consacra plus de cinq années pour écrire l'histoire du règne de Louis intitulé "Le siècle de Louis XIV." Ce fut l'œuvre la plus soigneusement préparée et recherchée de Voltaire, publiée en 1751. Il commença à travailler sur ce sujet en 1734 pendant un séjour à Cirey, le mit de côté en 1738 et reprit le travail en 1750, quand il se trouva à la Cour de Frédéric le Grand en Prusse. Pour ce travail, il lut 200 livres et des notes écrites sur le Roi pas publiées. Il consulta avec succès des gens qui racontaient ce qui se passait à la Cour, il étudia dans les archives de Versailles des manuscrits originaux des ministres de Louis XIV ainsi que le manuscrit laissé par le Roi lui-même.

"Le siècle de Louis XIV" de Voltaire apporta une nouvelle manière d'écrire l'Histoire. Avant cette oeuvre, les livres d'histoire étaient un compte rendu de l'histoire politique et militaire. A ces thèmes Voltaire ajouta l'histoire des œuvres de grands artistes, écrivains et architectes de l'époque pour mieux la comprendre. Cette nouvelle façon d'écrire l'Histoire fut adoptée par beaucoup d'historiens, qui suivirent plus tard l'exemple de Voltaire.


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Traduction de cette page par Ute Makhloufi et Josiane Pionnier / Curel, France